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Tema: Seiko Spring Drive, todo lo que necesitas saber.

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    Seiko Spring Drive, todo lo que necesitas saber.

    Seiko está totalmente decidida a ir a la ofensiva en el segmento de la gama alta de la industria de la relojería, haciendo frente de una manera muy original, a los suizos en el reino de los relojes mecánicos. El arma que utiliza Seiko en este asalto es el movimiento Spring Drive que admirablemente combina la relojería mecánica artesanal con la alta tecnología. Europa Star fue al Japón a visitar de primera mano el corazón del imperio Seiko y comprobar los avances de lo que los japoneses nominan “ la Revolución Silenciosa”

    Shinji Hattori, presidente y consejero delegado de Seiko Watch Corporation (empresa fundada en 1881, por su antepasado Kintaro Hattori), anuncia de entrada: “El movimiento Spring Drive es sólo el principio. Estamos enviando una fuerte señal al mercado de relojes internacional: ¡Seiko se mueve hacia arriba en el mercado! El Spring Drive demuestra nuestro potencial innovador y gradualmente nos abrirá mercados en el sector mecánico de gama alta. Es una estrategia a largo plazo.”

    No hay ninguna duda que esta frase expresa el objetivo a largo plazo de la empresa. Más de 25 años, si, 25 años de desarrollo e importantes inversiones, han sido necesarios para llegar a esta coyuntura. El movimiento Spring Drive está en el centro de la estrategia de la evolución de Seiko en el negocio de la relojería. Es una plataforma, una base, que permitirá a la empresa explorar nuevos terrenos y gradualmente llevar nuevas complicaciones al arte de la relojería superior.

    El mismo Hattori lo explica muy claramente, “El éxito comercial del Spring Drive no es el aspecto más importante; es la herramienta central, una tecnología que es tan especial, que nadie la puede copiar o robar. Es el principio de una gran aventura, un nuevo capítulo que se abre en la historia de la relojería.”

    Una breve mirada atrás
    Antes de empezar con este nuevo capítulo, hagamos una mirada atrás en la historia y recordemos de donde viene Seiko. Contrariamente a lo que mucha gente piensa, Seiko no nació cuando lanzó su primer reloj de cuarzo en 1969. Por aquel entonces la compañía ya llevaba cerca de cien años en funcionamiento.

    Su fundador, Kintaro Hattori, abrió su primer taller de reparación de relojes en 1881, pero pronto este hombre emprendedor se convirtió en vendedor al detalle e importador y más tarde fabricante, presentando su primer modelo en 1924. Antes de la Segunda Guerra Mundial, Seiko era uno de los principales relojeros del país, pero después de la guerra, fue forzado a empezar a reconstruir otra vez todo desde cero. No pasó mucho tiempo, sin embargo, antes de que la empresa volviera a triunfar. Allí se creó el primer reloj automático cien por cien japonés, y llegó a insultar a los suizos en su propia tierra al ganar el primer premio en la Competición Cronométrica del Observatorio de Neuchâtel. (Sorprendentemente, reconoce el director de la marca con una sonrisa, esta competición se terminó después de la victoria de Seiko.)

    Sin embargo, Seiko alcanzó un lugar definitivo en la historia de la relojería al año siguiente cuando presentó el Astron, el primer reloj de cuarzo del mundo. Como todos muy bien sabemos, esto propició un período de intenso cambio y agitación que dañaría seriamente la supremacía de la relojería suiza, y en última instancia transformaría completamente la industria. A partir de este momento, la fabricación de relojes no sería lo mismo.

    El año 1969 marcó el principio de una era de expansión para Seiko. La marca japonesa empezó desarrollando sus actividades en el extranjero, y adoptó una estrategia multi-marca que durante los años 1974 y 1981 creció hasta niveles inauditos (ver gráfico). Entre 1982 y 1989 la empresa consiguió sus primeras tecnologías importantes, incluyendo entre otros, el primer reloj televisión (1982), el Seiko Voice Notes (1983), el primer reloj capaz de grabar mensajes de voz, el primer reloj ordenador (1984) y el Kinetic, el primer movimiento híbrido (1988). Además de todas estas extraordinarias innovaciones, Seiko conseguía grandes progresos en las áreas de diseño y estilo, estructurando su oferta en colecciones que cada vez estaban mejor orientadas a los muchos mercados donde estaba presente.

    En 2001, la empresa empezó a clarificar su estructura, una estructura que, a través de las décadas, ha llegado a hacerse muy compleja con las varias diversificaciones y adquisiciones (ver gráficos). En 2003, definió su estrategia global con el lema Innovación y Elegancia.

    Innovación y Elegancia
    “Innovación y Elegancia” o en otras palabras, avances tecnológicos combinados con una extrema atención al diseño, han sido los dos términos inseparables que describen la nueva orientación de Seiko, una dirección marcada por una subida de categoría en el mercado a todos los niveles. Los esfuerzos de recalificación alcanzan todos los aspectos de la marca, desde el “merchandising” (pasando de un enfoque basado en el precio a una filosofía orientada en el diseño) al servicio post-venta (anteriormente centrada en las reparaciones pero ahora basada principalmente en la satisfacción del cliente). También incluye desarrollos tecnológicos (anteriormente dictados por la viabilidad pero ahora basada en los deseos del cliente), diseño (concebido y ejecutado según objetivos muy específicos), marketing y publicidad (cambiar de estar basados en el producto a basarse en la imagen de la marca), fortalecimiento de relaciones públicas, y estrategia de distribución, que cambia de cantidad a calidad. Esta estrategia apunta a fortalecer la imagen global de Seiko alrededor del mundo, con el objetivo de aumentar su valor gradualmente y, con el tiempo, mejorar sus beneficios.

    Una sólida evidencia de esta estrategia en acción es el reciente lanzamiento de la primera campaña publicitaria global de Seiko, llamada “Es tu reloj”. Esta campaña combina el producto con el cliente objetivo, y requiere mayores esfuerzos a nivel de punto de venta, incluyendo una unificación global de la presentación, obviamente una mejora de material de marketing y la creación de esquinas presentado una imagen de la oferta de forma clara y jerárquica. La culminación de esta estrategia es la progresiva apertura de boutiques Seiko alrededor del mundo, siguiendo el modelo del primer “Centro Seiko” inaugurado recientemente en Paris.

    Esta estrategia también ha llevado a Seiko a reducir significativamente el número de sus escaparates y minoristas, poniendo en su lugar un “sistema” que favorece la distribución selectiva. Los minoristas en la categoría de “élite” han pasado pues de un 52 por ciento en 2003 al 60 por ciento en 2004, y la tendencia continúa en este sentido.

    En la misma línea, si miramos la evolución de los precios de venta, percibimos que Seiko, desde 2002, ha incrementado poco a poco, pero gradualmente su precio promedio de venta, que ha pasado de de 202 dólares americanos en 2002, a 222 en 2004, mientras que las marcas competidoras han bajado los precios en notables porcentajes en el mismo período.

    A nivel de producto, el aumento en el precio promedio de venta es un reflejo de la concentración gradual y estratégica en sus colecciones de más alta calidad. Por ejemplo, las líneas Elite y Conceptual han aumentado de un 31 por ciento y un 27 por ciento respectivamente en 2003, a un 38 por ciento y 34 por ciento en 2005. Sin embargo, las llamadas colecciones “regulares” han disminuido del 41 por ciento al 26 por ciento en el mismo período.

    Una idea nacida en … 1977
    En el centro de la estrategia de Seiko de ir posicionándose gradualmente en una categoría superior de mercado desde el punto de vista de precio y calidad, está el nuevo movimiento Spring Drive. Europa Star ya ha explicado a sus lectores los detalles de esta “Revolución Silenciosa” (ver la edición Febrero 2005), pero presentaremos aquí, de nuevo, algunos de sus puntos esenciales.

    La idea del movimiento Spring Drive viene de 1977, cuando un ingeniero llamado Yoshikazu Akahane, que trabajaba en Seiko Epson en Suwa, hizo los primeros esbozos de una nueva clase de movimiento combinando la energía tradicional con un tipo revolucionario de afinación. Cinco años más tarde, en 1982, logró fabricar el primer prototipo, todavía bastante grande, de este sistema, y convenció a los directivos a destinar todos los fondos disponibles para este nuevo proyecto. Seiko desarrolló su nueva tecnología entre 1982 y 1997, cuando Seiko presentó un estudio teórico de su proyecto a la Sociedad Suiza de Cronometría.

    Había que superar muchos retos empezando con la fuente de energía: el muelle real. Desde 1959 Seiko había fabricado sus propios muelles, pero en este caso en particular, era necesario obtener una fuerza más grande para tener éxito en alcanzar el funcionamiento deseado. Con este fin, Seiko elaboró una nueva aleación, Spron 510, y un nuevo muelle real, para elaborar más energía de una manera más adaptable y continua.

    Otra innovación importante es lo que Seiko llama “la palanca mágica”. Esta palanca permite transmitir la energía creada por el rotor al muelle del tonel, al ser fijada directamente a la varilla del peso oscilante. Esto permite la transmisión directa del más ligero movimiento, mejorando así la eficiencia del armado sobre un 30 por ciento.

    Sin embargo, es en el sistema de afinación, totalmente nuevo, donde reside la contribución más importante de Seiko.

    Un sistema de afinación revolucionario
    Hasta ahora, los relojes mecánicos tradicionales utilizan el sistema de péndulo/escape para controlar la velocidad de rotación de las agujas. Esta es la parte más ingeniosa del sistema, pero también su punto más débil. Con los movimientos hacia delante y atrás, el escape es particularmente sensible a la fricción. El sistema desarrollado por Seiko no utiliza un escape. La afinación tiene lugar sin un contacto directo, gracias al regulador Trisynchro.

    El muelle del tonel transmite su energía a una rueda deslizante que está conectada al tren de engranajes. Al girar, esta rueda permite a la bobina generar corriente eléctrica, que entonces provee de energía a un cristal de cuarzo y a su circuito integrado que genera una señal muy precisa. Esta señal controla el freno electromagnético que ordena la velocidad de la rueda deslizante, permitiéndole hacer solamente ocho rotaciones por segundo (o 28.800 revoluciones por hora, contrariamente a las vibraciones tradicionales por hora de 18.000 a 21.600). ¿Cuál es la ventaje de este sistema?

    Gracias a la ausencia de fricción y la gran estabilidad del sistema, existe una mayor precisión: más o menos 1 segundo por día, con una desviación máxima de 15 segundos por mes (comparado con los de -4 a +6 segundos por día, que es el criterio mínimo necesario para obtener el certificado COSC).

    El movimiento también ofrece una reserva de marcha de 72 horas (comparado con el promedio de 42 horas) y un cordaje rápido (aproximadamente un 30 por ciento más rápido que en los relojes tradicionales). Una ventaja visual, estética o incluso “filosófica” es que las agujas se mueven de una manera perfectamente continua (como el mismo tiempo) sin ningún salto, aunque no sea perceptible, porque todos los movimientos generados dentro del mecanismo son unidireccionales.

    “Lo mejor de los dos mundos”
    Después de presentar el primer prototipo funcional, pero de cordaje manual (reserva de marcha de 48 horas), en la Feria de Basilea de 1998, y después de lanzar (solamente en el mercado japonés) el primer modelo, Seiko continuó sus investigaciones que finalmente llevaron al modelo actual y más avanzado, el Spring Drive automático, cuyo lanzamiento oficial se efectuó en Paris el 15 de septiembre de 2005. Seiko está tan seguro de este modelo, por el que ha registrado al menos 230 patentes, que se considera estar en la especial posición de haber alcanzado la maestría ambos campos, en el del fino arte de la relojería más tradicional y en el de la tecnología más avanzada (por ejemplo, la creación del primer circuito integrado para relojes que precisa solamente 25 nano-vatios de energía, una bobina ultra pequeña, el desarrollo de aleaciones complejas etc.)

    “En 1997”, declara el director de la marca “el Grupo Swatch presentó un documento teórico a la Sociedad Suiza de Cronometría pero, desde entonces, no hemos oído nada más sobre él, y no se ha registrado ninguna patente en este sentido. En tanto que Citizen, pensamos que es muy poco probable que intenten seguirnos en nuestro camino porque no poseen suficiente dominio sobre esta materia, ya sea en el terreno de las mecánica o la electrónica.” Seiko como pionero en este campo, cree, por tanto, que se mantendrá en el futuro como el experto de esta innovadora tecnología. Esta tecnología, al unir enana perfecta alianza la relojería mecánica con la afinación electrónica, es en cierta manera “lo mejor de ambos mundos”.

    La Suiza del Oriente
    Para comprender mejor el dominio de Seiko en la relojería, en el sentido artesanal del mismo y también en el aspecto técnico y científico, visitamos dos de sus diferentes centros productivos, la fábrica Seiko Epson en Shiojiri, cerca de Suwa, a unos 300 kilómetros de Tokio, y Seiko Instruments en Morioka, unos 500 kilómetros al norte. La primera sorpresa, para una persona acostumbrada a visitar fábricas suizas, es de que las dos instalaciones japonesas están situadas en un entorno bastante similar al que vemos en Suiza: rural, incluso pastoril, en la base de las montañas, y en el centro de pueblos pequeños. (Cuando se estableció la fábrica en la región de Suwa en 1942, para escapar de los bombardeos en Tokio, se dice que Hisao Yamazaki, el primer presidente de Seiko Epson, dijo:”Vamos a hacer de esta región la Suiza del Oriente.”)

    Y, precisamente este objetivo, de competir abiertamente con los fabricantes suizos, es el que ha guiado a la división de relojes de Seiko Epson al centrar su desarrollo. (Hoy, Epson, con un valor de 14 billones de dólares americanos , es conocida principalmente por sus impresoras. Los relojes corresponden a un 0,4 por ciento de sus ventas, sin embargo la producción todavía se eleva a 6 millones de relojes al año, de un total de 12 millones que fabrica Seiko). Seiko confió a los talleres de Suwa, el desafío de conseguir un alto grado de precisión mecánica. El resultado fue el popular reloj Marcel lanzado en 1962, seguido por los premios obtenidos en varias competiciones cronométricas. Fue también en la fábrica de Suwa, donde nació la revolución del cuarzo en 1969, seguida de numerosos desarrollos tecnológicos ya mencionados.

    Y, es aquí, donde hoy se montan los movimientos del Spring Drive. Esta tarea es asumida exclusivamente por 5 maestros relojeros, lo que explica la relativamente baja cifra de piezas que se producen al año, unas 600.

    Los maestros relojeros de Suwa
    Contrariamente a los relojeros suizos, que montan cada reloj individualmente, los maestros relojeros de Suwa montan cinco relojes a la vez. Cada una de las 276 partes componentes del modelo básico, o las 280 partes del modelo con pequeña aguja segundera, está montada a mano. Ninguna operación es mecanizada o automatizada, bien sea el ensamblaje de los movimientos o, en otros talleres, el encaje, o el montaje de la esfera o las agujas.

    La atmósfera general es también sorprendente para el visitante poco acostumbrado a las empresas japonesas, cuando se le invita a mirar la fabricación a través de las ventanas herméticas. Toda la operación se lleva a cabo en habitaciones con aire acondicionado, que si no están “blancas” están totalmente libres de polvo, en un clima de contemplación extrema.

    Algunas tecnologías son un tanto particulares aquí, como el faceteado de los marcadores de hora, que se enganchan a una rueda para ser cortados por un diamante. Si miramos con atención, a los propios movimientos observamos que se ha puesto mucho cuidado en los acabados: las superficies se pulen meticulosamente, algunas llevan el diseño Côtes de Genève, los cantos son achaflanados. Sin embargo, debemos decir de paso, que todavía no alcanzan los niveles más altos de la sofisticación manual que encontramos en los movimientos suizos de más prestigio. En conjunto, aunque técnicamente irreprochable y bien acabado, todavía no se alcanza aquel pequeño extra de fineza en la ejecución de la pieza. (Es importante saber que el público objetivo de Seiko son los coleccionistas, que prestan atención a los mínimos detalles en los acabados).

    Seiko Instruments en Morioka
    Un 80 por ciento de las piezas del Spring Drive son idénticas que las utilizadas en la producción mecánica tradicional de Seiko. Estos relojes son de gama alta y se venden bajo el nombre de “Grand Seiko”, que difícilmente se conoce fuera de Japón. Existe una buena razón de esta falta de conocimiento, puesto que el 95 por ciento de la producción se vende en el archipiélago japonés, mientras que el 5 por ciento restante se distribuye a otros países asiáticos.

    Para poder observar de cerca está fabricación mecánica nos dirigimos hacia el norte. La fábrica de Seiko Instruments fue fundada en 1970 en Morioka, más concretamente in Shizukuishi, cerca de Monte Iwate y sus pistas de esquí que no tienen nada que envidiar a las pistas en el Jura de Suiza. Principalmente fabrica 120 millones de movimientos de cuarzo (las largas líneas automatizadas de producción de estos movimientos son sumamente impresionantes) pero también 60 personas se dedican exclusivamente a la fabricación manual de unos 15.000 relojes mecánicos de gama alta al año. La cantidad de estas prestigiosas piezas mecánicas se incrementará gradualmente porque, según las proyecciones de la empresa, la dirección de Seiko Instruments quiere alcanzar el nivel de 100.000 relojes mecánicos para el año 2013. Este relativamente corto espacio de tiempo dice mucho sobre las ambiciones de Seiko en el sector mecánico de gama alta, especialmente a la luz de una posible introducción en Europa y demás sitios. El “Shizukuishi Watch Studio” que agrupa la producción mecánica dentro de la fábrica, es una producción interna totalmente integrada que incluye diseño, fabricación de partes componentes, pulido, decoración, ensamblaje, encajamiento y montaje de piedras.

    El equipo de dirección está muy seguro sobre lo que ambiciona: llegar a dominar todos los procesos tecnológicos y los métodos artesanales. Está ambición implica desarrollar nuevos materiales (tales como el Spron 510 utilizado para los muelles, desarrollado en colaboración con un centro de investigación universitario japonés), crear su propia metodología, criterio y estándares (los estándares expuestos son más estrictos que los de Chronofiable). El impecable equipo CNC, programado para funcionar 24 horas al día sin paradas, fabrica las partes componentes. El personal de la compañía se siente especialmente orgulloso de mostrarnos la perfección alcanzada en los acabados manuales y ensamblaje de las partes. Todos sabemos el respeto que la población japonesa siente por la artesanía y las artes. En el corazón de esta fábrica hay por tanto, varios maestros artesanos debidamente reconocidos a nivel nacional, como Mamoru Sakurada, condecorado por el mismo Emperador, quien creó el Calibre 68, un magnífico movimiento ultra fino que tiene 1,98 mm de grosor, y Kiyoshi Terui, un maestro grabador que desarrollo su propia técnica de grabado, extremadamente delicada y precisa, reconocida por el Ministro de Trabajo, más otros cinco o seis a quienes pudimos ver trabajando en sus respectivas especialidades.

    Los talleres de montaje son también muy impresionantes. Cada relojero trabaja en su propio banco particular, con forma de satélite, tallado de una preciosa madera oscura.

    Aparte de la colección Grand Seiko, también se fabrica aquí la línea Credor. Tal como su nombre indica, Credor es una línea de relojes joya, a menudo montados con piedras, con una gran variedad de modelos.

    Distribución selectiva
    Volvamos al Spring Drive. Tal como dice la compañía, “Los relojes equipados con el movimiento Spring Drive son la mejor expresión del verdadero ADN de Seiko. Es exactamente lo que nosotros somos, el cruce entre el arte creativo artesanal y la verdadera innovación.”

    Ahora es cuestión de pasar el mensaje al público. Nosotros pensamos que el mensaje es bastante complejo, porque no es fácil expresar en una única frase la idea de lo que realmente significa la “Revolución silenciosa” resumida en el Spring Drive. Llevar este mensaje al público necesariamente implica “vaciar” los canales de distribución.

    El muy pequeño número de piezas que se fabrican al año es un reflejo de lo que pasa en la distribución. La colección Spring Drive será confiada solamente a un solo minorista por mercado. Para ser seleccionado, este minorista debe cumplir con varias cualificaciones: poseer un profundo conocimiento de la tecnología Spring Drive; compartir la estrategia a largo plazo de Seiko de ir moviéndose hacia arriba en el mercado; y ser capaz de asegurar un servicio al cliente como corresponde a estos objetivos. Las colecciones disfrutaran de espacios de venta específicos y separados, justificado por su precio de venta, que es claramente superior al de las tradicionales colecciones de Seiko. Precios base empiezan 3.200 a 3.400 yenes japoneses para relojes con correa de cuero, y 3.300 a 3.500 para modelos con pulsera de acero inoxidable. Los minoristas acreditados alrededor del mundo para el primer, unos 300 aproximadamente, aparecerán en una página web especialmente dedicada al Spring Drive (www.seikospringdrive.com) pero no se venderá ningún producto a través de internet. El público objetivo son los aficionados a los relojes que buscan originalidad y exclusividad, coleccionistas apasionados de mecanismos innovadores etc.

    Novedades
    Parece que las innovaciones del Spring Drive están ahora solamente en la infancia. La dirección de Seiko se niega a revelar futuras “complicaciones” basadas en este movimiento que intentarán introducir gradualmente, pero han afirmado que se está trabajando en una versión femenina (que requiere la reducción en tamaño de un regulador tri-synchro). La empresa también proyecta lanzar un cronógrafo en la misma familia dentro de dos o tres años.

    Debemos poner énfasis en un último punto: este avance tecnológico va mano a mano con un refinamiento adicional en el diseño. Las líneas son clásicas y puras, de expresión moderna y un equilibrio agradable. El Spring Drive tiene un bello atractivo. A partir de ahora, Seiko es parte del segmento de gama alta de la industria de la relojería.

    Las marcas del grupo Seiko
    Muchas veces no nos damos cuenta del hecho de que Seiko vende relojes bajo muchos otros nombres, además de Seiko.

    Hay muchas series distintas de marcas que forman este grupo, según el mercado local. En Japón encontramos también Grand Seiko y Credor.

    En los EEUU, en Europa y en Australasia, están Pulsar y Lorus.

    En Asia y el Oriente Próximo está Alba.

    Seiko también fabrica y distribuye una serie de relojes bajo contratos de licencia: Agnès B, de venta en Japón, en algunos países de Asia y en Francia, lo mismo que Cabane de Zucca, Lanvin, Michel Klein, Courrèges y Anna Sui.

    Seiko Instruments fabrica y distribuye directamente, bajo contratos de licencia las marcas de Issey Miyake y Alessi.

    Finalmente, algunas subsidiarias de Seiko, como las de Gran Bretaña, Francia, España, Holanda, Escandinavia y Portugal también distribuyen las marcas Breil y D&G, marcas del grupo Binda que distribuye Seiko en Italia. Seiko también distribuye Nike en varios países europeos.

    La estructura de Seiko
    ELGrupo SEIKO está formado por tres empresas centrales: SEIKO Corporation, SEIKO Instruments Inc y SEIKO Epson Corporation, cada una de las cuales se gestiona independientemente pero comparten un patrimonio común en el negocio de la relojería y en el vínculo proveniente de la familia Hattori que es su accionista principal.

    El Grupo SEIKO en marzo de 2005 tenía más de 100.000 empleados y unas ventas totales de 1.932,4 billones de yen (15 billones de euros).

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